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¿Cómo se cuelga un cuadro?

Hay noticias importantes y otras que a nadie le importan. Esta es ambas cosas.

Hace un par de semanas, en la revista Nature, Martin Smith, del Departamento de Ciencias de la Tierra de la Universidad de Cambridge, y Jean-Bernard Caron, del Museo Real de Ontario, publicaron sus más recientes hallazgos acerca de la reconstrucción de Hallucigenia un organismo que ha cambiado más estando extinto que cuando estaba vivo.

A principios del siglo XX en el suroeste de Canadá, cerca de la frontera con Estados Unidos, Charles Doolittle Walcott dio con el yacimiento de esquistos de lutitas conocido como Burgess Shale. Se trata de rocas formadas por la compresión de sedimentos que con el tiempo crean capas que se pueden separar en rebanadas. Con frecuencia se usan para pisos y también es común encontrar restos fósiles aplastados en ellas. Walcott notó en 1909 la existencia de fósiles de animales rarísimos, entre ellos Hallucigenia. Por las características del lugar se trataba de fauna del Cámbrico, el periodo geológico que se ubica al rededor de 500 millones de años de antigüedad.

Las formas que encontró no se parecían a nada visto, ni vivo ni fósil. Por ejemplo Hallucigenia era una especie de gusano sin un frente definido con puntas de un lado y ventosas aguaditas del otro. Walcott pensó que estaba emparentado con las lombrices de tierra. En los años cuarenta Charles Knight realizó una serie de pinturas de la fauna a lo largo de las eras geológicas y puso a Hallucigenia como una breve oruga que no se sabía si iba o venía o si estaba boca arriba o boca abajo.

En los años setenta Simon Conway del mismo Departamento de Ciencias de la Tierra de la Universidad de Cambridge público en la revista Paleontology una reconstrucción de Hallucigenia radical, literalmente la puso patas pa’rriba. De entrada fue quien la llamó Hallucigenia por su alucinante aspecto. Ajá.

Luego consideró que los picos eran patas rígidas como palillos chinos y las cosas aguaditas tal vez para intercambio gaseoso. El extremo más ancho lo imaginó como cabeza. El resultado fue tan extraño que emocionó a Stephen Jay Gould, el popular paleontólogo de Harvard, que lo usó como ejemplo en su libro La vida maravillosa, un mamotreto insufriblemente pomposo que busca hacer encajar a cómo de lugar las evidencias para apoyar su visión sobre las contingencias en la evolución. La idea es que no hay nada que indique que las formas de vida actuales volvieran a surgir si reiniciáramos la historia del mundo. Es como la película Corre Lola, corre de Tom Tykwer con Franka Potente, en cual el mismo día se repite pero puede cambiar dependiendo de infinidad de factores. Gould pensaba que los bichos del Cámbrico eran una evidencia de que pudo existir un destino evolutivo distinto. Y tenía razón, solo usó ejemplos inadecuados y con escaso crédito a Conway. Curiosamente el inicio del libro es una crítica a Walcott por querer ver en algunos fósiles antecesores de grupos actuales.

Por más que el erudito Richard Fortey y otros evolucionólogos clamaban prudencia paleontológica el carisma de Gould y la espectacularidad del gusano ganaron. La vida maravillosa fue un hit en los años ochenta y parte de los noventa. Hasta que llegaron los chinos y colgaron bien el cuadro y todo el mundo se dio cuenta que a Hallucigenia le había pasado lo mismo que a Henri Matisse y otros artistas.

La obra “El árbol de Lawrence” de la artista norteamericana Georgia O’Keefe estuvo expuesta de cabeza en dos ocasiones, a inicios de los años treinta y luego durante casi toda la década de los ochenta del siglo pasado. El mismísimo Vincent van Gogh ha sido humillado un par de veces por los británicos no solo al ponerlo a combatir a un perico intergaláctico en la serie Dr. Who, sino al instalar al revés su pieza “Hierba y Mariposas” en la National Gallery. Pero sin duda el caso más famoso es el del pobre Henri Matisse. “Le Bateu” fue vista por más de 160 mil personas durante más de un mes (no al mismo tiempo, claro está) colgada de cabeza hasta que una mega fan llamada Genevieve Habert le dijo al poli de la entrada del MoMA de Nueva York lo que ocurria. La leyenda urbana cuenta que el poli le contestó: “Mire, ni usted ni yo sabemos cómo va.”

A principios de los años noventa fósiles de Hallucigenia muy bien conservados fueron descubiertos en Chengjiang, China y finalmente se pudo saber que los zancos eran espinas en la espalda y las ventosas patitas.

Y el 2 de julio pasado Martin Smith propuso el lugar que parece correcto para cabeza, boca y trasero. Aunque no me lo crea, la noticia ha dado la vuelta al mundo causando un revuelo y animando intensas discusiones en todas las cafeterías universitarias. No pocas sesiones de Calabozos y Dragones han terminado abruptamente. Reconstruir este bicho ha llevado más de cien años. Y los más grandes miden 25 milímetros.

Así que primero Hallucigenia caminaba con aguijones a manera de zancos y soplaba gases por ventosas pegajosas como de teletubis por toda la espalda. Al final resultó que lo armaron al revés.

Oyendo a los personajes de The Big Bang Theory es difícil imaginar que los errores son parte fundamental para el avance de los conocimientos sobre la naturaleza, es decir para la ciencia. Pero lo son. Algunas veces la corrección se tarda demasiado debido a las más variadas causas que van desde pensar que los genios no se equivocan hasta la forma de presentar los hallazgos. Las imágenes de la estrambótica fauna cámbrica creadas por Knight y las interpretaciones de Gould no solo representaban las limitaciones técnicas para reconstruir fósiles sino las ganas de que una parte de la naturaleza se acople a como nos gustaría que fuera.

Conway por su parte se tomó muy bien que su reconstrucción fuera hallada incorrecta. Sigue siendo un reputado académico en Cambridge miembro de la Royal Society desde los 39 años y ganador de la mayor condecoración en la paleontología por parte de la Academia Nacional de Ciencias de los Estados Unidos, la Medalla Charles Walcott.

Fecha: 
Jueves, 09 de Julio 2015 - 16:30
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De 1506 - Fallece Cristobal Colón

Cristóbal Colón, Cristoforo Colombo en italiano o Christophorus Columbus en latín, (República de Génova, c. 1436-1456 -Valladolid, Reino de Castilla, 20 de mayo de 1506), fue un navegante, cartógrafo, almirante, virrey ygobernador general de las Indias Occidentales al servicio de la Corona de Castilla. Es famoso por haber realizado eldescubrimiento de América, el 12 de octubre de 1492, al llegar a la isla de Guanahani, actualmente en Las Bahamas.

Efectuó cuatro viajes a las Indias —denominación del continente americano hasta la publicación del Planisferio de Martín Waldseemüller en 1507— y aunque posiblemente no fue el primer explorador europeo de América, se le considera el descubridor de un nuevo continente —por eso llamado el Nuevo Mundo— para Europa, al ser el primero que trazó una ruta de ida y vuelta a través del océano Atlántico y dio a conocer la noticia. Este hecho impulsó decisivamente la expansión mundial de la civilización europea, y la conquista y colonización por varias de sus potencias del continente americano.

Su antropónimo es un icono mundial que inspiró innumerables denominaciones, como la de un país: Colombia, y dos regiones de Norteamérica: la Columbia Británica, en Canadá, y el Distrito de Columbia, en Estados Unidos.

En su testamento Colón se queja de la pequeña cantidad —un cuento (millón) de maravedíes— que los Reyes Católicos habían puesto en 1492 para la empresa del descubrimiento, debiendo él mismo contribuir con capital para el viaje. No obstante, es falso el mito inventado por su hijo Hernando y propagado por Bartolomé de las Casas de que Colón muriese pobre. Su situación económica al final de su vida era la de un millonario, con rentas anuales estimadas en unos 8.000 pesos (unos cuatro millones de maravedíes).

Fecha: 
Viernes, 20 de Mayo 2016 - 09:20

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De 1796 - Edgard Jenner descubrió vacuna contra la viruela

En 1796, durante el momento de mayor extensión del virus de la viruela en Europa, un médico rural de Inglaterra, Edward Jenner, observó que las recolectoras de leche adquirían ocasionalmente una especie de «viruela de vaca» o «viruela vacuna» (cowpox) por el contacto continuado con estos animales, y que luego quedaban a salvo de enfermar de viruela común. Efectivamente se ha comprobado que esta viruela vacuna es una variante leve de la mortífera viruela «humana». Trabajando sobre este caso de inoculación, Jenner tomó viruela vacuna de la mano de la granjera Sarah Nelmes. Insertó este fluido a través de inyección en el brazo de un niño de ocho años, James Phipps. El pequeño mostró síntomas de la infección de viruela vacuna. Cuarenta y ocho días más tarde, después de que Phipps se hubiera recuperado completamente de la enfermedad, el doctor Jenner le inyectó al niño infección de viruela humana, pero esta vez no mostró ningún síntoma o signo de enfermedad

Fecha: 
Jueves, 14 de Mayo 2015 - 09:20

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De 2003 - Se completa el mapa del genoma humano

El 14 de abril del año 2003, luego de 13 años de trabajo, el Human Genome Proyect (HGP) completaba el mapa del genoma humano. El proyecto, propuesto por el gobierno de Estados Unidos, comenzó a gestarse en el año 1984 y se inició formalmente en 1990.

La secuencia de ADN del ser humano está dividida en 24 fragmentos y se compone de 23 pares de cromosomas. Cada par de cromosomas contiene, a su vez, entre 25.000 y 30.000 genes. De estos 23 pares, uno es el determinante del sexo: las mujeres poseen dos cromosomas X y los hombres un cromosoma X y uno Y. La secuenciación del genoma humano realizada por el proyecto de investigación científica Human Genome Proyect brindó beneficios para diversos campos, desde la medicina hasta el estudio de la evolución humana. El proyecto posibilitó importantes avances en la identificación de enfermedades genéticas y mutaciones ligadas al cáncer, permitiendo mejorar el diseño de medicamentos y predecir con más precisión sus efectos. La investigación también fue clave para el progreso de la medicina forense, la antropología y el desarrollo de biocombustibles. La secuencia completa del ADN, almacenada en bases de datos, está disponible en Internet para cualquier usuario. 

Fecha: 
Viernes, 14 de Abril 2017 - 09:20

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De 1899 - Robert Koldewey descubrió Murallas Babilónicas

El arqueólogo alemán, Robert Koldewey, inició las excavaciones que lo llevaron a descubrir las inmensas murallas babilónicas el 26 de marzo de 1899, la mayor fortificación urbana de la antigüedad. Cuando Koldewey empezó la excavación de Babilonia, halló, en el rincón nororiental de la fortaleza sur, unas bóvedas con un profundo pozo, que coincidieron exactamente con las descripciones antiguas. Robert Koldewey, nació en 1855 y murió en 1925, era arquitecto de profesión, pero dedicó toda su vida a la investigación arqueológica revelando que la legendaria Babilonia de la Biblia era una realidad histórica. En 1882 comenzó a viajar por Turquía y la isla de Lesbos, y a través de sus expediciones posteriores trazó mapas y dibujos de las construcciones antiguas. También participó en la investigación de los templos griegos del sur de Italia, y fue profesor de arquitectura antigua.

Fecha: 
Jueves, 26 de Marzo 2015 - 09:40

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De 1869 - Mendeléyev presentó la primera tabla periódica

En este día en 1869 el químico ruso, Dimitri Mendeléyev presentó la primera tabla periódica a la Sociedad Química Rusa. Fue la culminación de un siglo de estudio de las propiedades químicas. La tabla periódica en sí misma es una representación visual de la ley periódica, que establece que cuando los elementos son ordenados de acuerdo a su peso o número atómico, ciertas propiedades de los elementos se repiten periódicamente. Por su trabajo, Mendeléyev fue recomendado para recibir el premio Nobel de Química en 1906 pero fue pasado por alto. Luego de su muerte, se nombró el elemento radiactivo número 101, mendelevium, en homenaje a él.

Fecha: 
Martes, 06 de Marzo 2018 - 09:40

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De 1839 - Charles Goodyear descubre la vulcanización

El inventor estadounidense Charles Goodyear descubre por casualidad el proceso de vulcanización, al colocar en su estufa un trozo de hule mezclado con azufre. Con el calor, el caucho modifica sus características, dando respuesta al problema de cómo hacer de él un producto elástico y a la vez consistente. Este proceso daría lugar a un nuevo material, el látex, con el que actualmente se fabrica una gran cantidad de objetos como neumáticos o preservativos.

Fecha: 
Jueves, 23 de Febrero 2017 - 09:40

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De 1930 - Se descubrió planeta Plutón

En astronomía Plutón es un planeta enano, el prototipo de una categoría de objetos transneptunianos denominada plutinos. Posee una órbita excéntrica y altamente inclinada con respecto a la eclíptica, que recorre acercándose en su perihelio hasta el interior de la órbita de Neptuno. Fue descubierto el 18 de febrero de 1930 por el astrónomo estadounidense desde el Observatorio Lowell en Flagstaff, Arizona. Su gran distancia al Sol y a la Tierra, unida a su reducido tamaño, impide que brille por debajo de la magnitud 13,8 en sus mejores momentos (perihelio orbital y oposición), por lo cual sólo puede ser apreciado con telescopios a partir de los 200 mm de abertura, fotográficamente o con cámara CCD. Hasta el momento no ha sido visitado por ninguna sonda espacial, aunque se espera que la misión New Horizons de la NASA lo sobrevuele en 2015.

Fecha: 
Jueves, 18 de Febrero 2016 - 10:00

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De 1913 - Thomas Edison hace la primera presentación pública de cine sonoro

Un día como hoy, en el año 1913, Thomas Alva Edison hacía la primera presentación pública de cine sonoro. Utilizó para ello una versión mejorada del quinetófono, un invento que había visto la luz a fines del siglo XIX. Este consistía en una película de quinetoscopio sincronizada a un fonógrafo a través de una correa. En 1913, Edison presentó un nuevo diseño, con el cual podía sincronizarse el sonido con una película proyectada en una pantalla externa. Sin embargo, esta demostración no fue del todo exitosa: los cortes de la película y la mala preparación de los operadores dificultaban la correcta sincronización de imagen y sonido. Recién a fines de la década de 1920 los avances tecnológicos lograron hacer comercialmente viable el cine sonoro. Si bien la primera máquina de cine se les atribuye a los hermanos Lumière, los aportes de Edison, como el quinetoscopio y la película de 35mm, fueron claves para el desarrollo de la cinematografía.

Edison, nacido en Ohio, Estados Unidos, el 11 de febrero de 1847, es considerado el inventor más prolífico de la historia, con más de mil inventos patentados. Entre ellos se encuentran el fonógrafo y la lámpara incandescente.

Fecha: 
Viernes, 17 de Febrero 2017 - 09:20

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De 1923 - Arqueólogos abren la tumba de Tutankamón

Un día como hoy, en el año 1923, el arqueólogo inglés Howard Carter entraba en la cámara funeraria del antiguo faraón egipcio Tutankamón.

Muchos arqueólogos habían viajado a Egipto durante el siglo XIX con el objetivo de descubrir las tumbas de los grandes faraones, las cuales contenían, además de sus cuerpos cuidadosamente preservados, valiosos tesoros. Varias de las tumbas encontradas habían sido saqueadas y despojadas de sus riquezas hacía mucho tiempo.

El arqueólogo Howard Carter viajó a Egipto convencido de que había al menos una tumba que no había sido encontrada: la del desconocido faraón Tutankamón, quien vivió alrededor del año 1400 a.C. y murió cuando todavía era un adolescente. Su búsqueda fue financiada por el adinerado británico Lord Carnarvon. A principios de 1922, al ver que los años pasaban sin ningún hallazgo, Carnarvon quiso suspender la investigación, pero el arqueólogo lo convenció de extenderla un año más. A fines de 1922, el equipo de Carter encontró una antigua puerta sellada, que correspondía a la tan buscada tumba de Tutankamón. Ingresaron a la cámara interior el 26 de noviembre, y se sorprendieron al encontrarla prácticamente intacta después de más de 3000 años. El 16 de febrero abrieron la última cámara. Allí encontraron, además de diversos tesoros como joyas y estatuas, un ataúd de oro macizo que contenía el cuerpo momificado del faraón.

Fecha: 
Jueves, 16 de Febrero 2017 - 09:20

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