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¡Energía, energía por doquier!

Lunes, 23 de Enero 2017 - 15:00

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Ricardo Rojas

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De nuevo una crisis ligada al petróleo se vuelve el tema central México, la cual viene como resultado de tener de pronto un combustible sin ningún subsidio, una fuerte dependencia de su importación y un dólar americano caro. Fuera de la terrible forma de implementarse este cambio, un combustible sin ninguna subvención es la realidad cotidiana en casi todo el mundo, que ha tenido que aceptar y adaptarse a esta situación desde la crisis petrolera de fines de los 70s.

Como en un anterior artículo, esta nueva crisis no tiene que ser una desgracia sino una posible oportunidad para disminuir la dependencia de combustibles no renovables importados que tiene México. Seguimos sin un plan para un futuro próximo sin petróleo y en la tragedia del gasolinazo.

Nuestra idea de energía se ha limitado al de la gasolina, el gas, el carbón y la electricidad, pero si entendemos a la energía como: la capacidad de un fenómeno natural de realizar trabajo (de generar un cambio físico o producir movimiento), en realidad estamos rodeados de energía sobrante por acción de la naturaleza o la actividad humana que potencialmente es posible usarse.

Una brisa, el calor de un día soleado, las olas de un estanque, un objeto cayendo, incluso cada movimiento que hagamos, nuestro calor corporal o el frenado de un vehículo genera energía excedente.

El mayor ejemplo de cuánta energía de sobra produce una fuente natural es nuestro Sol, el cual irradia a la Tierra cada segundo cerca de 714,000,000 Megavatios (MW), aunque solo 510,000,000 MW alcanzan la superficie terrestre. Pero si consideramos que un foco incandescente usa hasta 100 vatios y un MW es igual a un millón de vatios, se entiende la gigantesca cantidad de energía útil que nos rodea.

Tanta energía lumínica y calórica genera, que provoca que las corrientes del viento y océano se muevan, igualmente energiza toda la vida del planeta al convertirla las plantas en su alimento y a la vez alimentar a los animales. Así indirectamente la energía del petróleo viene del Sol resultado de los restos de plantas después de millones de años.

Pero con tanta energía sobrante, ¿por qué seguimos atados a los caprichos de la gasolina? Porque para convertir eficazmente esta energía en una forma útil se requiere encontrar el método que tenga el menor número de transformaciones y pasos, algo en lo que no se ha hecho un esfuerzo. Aunque en ciertos casos es más difícil, para nada es una tarea imposible porque solo depende de nuestro ingenio e inteligencia.

Ahora bien, ¿qué alternativas poco aprovechadas de energía “sobrante” hay? Empecemos por la más similar a la obtenida de los combustibles en los que tanto dependemos. Esta energía proviene del combustible que muchas plantas tienen “naturalmente” para vivir, o indirectamente de la transformación química de estas fuentes por microorganismos; por una parte son aceites vegetales que pueden convertirse en Biodiésel, mientras por otra son azúcares que pueden fermentarse en alcoholes, y por otra más son los desechos de plantas que se descomponen en gas metano. Todos ellos serían biocombustibles.

Biodiésel

Cualquier aceite vegetal puede ser convertido en biodiésel, solo debe ser aligerado el aceite para mejorar su combustión por un proceso químico que involucra metanol y sosa cáustica, algo llamado transesterificación. A diferencia del refinado del petróleo para obtener diésel, el biodiésel puede hacerse a pequeña escala, aún en una casa. También es un recurso renovable, degradable, sin azufre y con un CO2 más neutro; solamente sufre pérdida de eficacia en clima frío, aunque nuestro país es mayormente cálido.

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El arbusto subestimado

La Jatropha es un arbusto originario de México (curiosamente es casi desconocido por los mexicanos) del que conocen alrededor de 175 especies, aunque es más conocido en África y Asia. Pero es la especie llamada Jatropha curcas la de nuestro interés, la cual produce semillas que contienen aceite no comestible, que desde hace décadas es usado para elaborar jabón y colorantes. En años recientes se le ha considerado una fuente importante de biodiésel a esta planta, ya que sobrevive en suelos arenosos, pedregosos, degradados o con poca agua, soportando plagas y periodos de sequía; además porque la obtención de su aceite solo requiere secado y prensado.

Lamentablemente la jatropha ha sido subestimada en México, a pesar de que más de la mitad de su territorio tiene una aridez muy soportable por este arbusto. ¿Cuánto más deberemos esperar hasta aprovechar esta opción?

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Regalo de la comida chatarra

Hasta ahora no existe un registro de cuantos litros de aceite usado desecha cada negocio de franquicias de “Fast food” de hamburguesas, pollo frito, papas fritas, donas o similares, aún menos de fábricas alimentarias. No obstante un estudio de la Facultad de Ingeniería Mecánica y Manufactura, de la Universidad Tun Hussein Onn en Malasia, sugiere que cada establecimiento de comida frita produce hasta 15 litros de aceite usado por día, que multiplicado por un año serían 5,475 litros anuales. Si en México se estima que en 2015 había cerca de 400 restaurantes McDonald’s, 433 de Burger King y 400 de KFC, tan solo estas tres franquicias desechan 6,750,675 litros de aceite usado al año, que representan en promedio 36,490 viajes de un tráiler ida y vuelta entre la Ciudad de México y Querétaro.

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Imaginemos la cantidad potencial de biodiésel a partir del aceite desechado de toda la industria de alimentos procesados, pero de nuevo es otra excelente fuente alterna de combustible penosamente descartada.

Falta enumerar otras alternativas posibles de energía, pero deberá ser para la segunda parte.

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Referencias:

http://edii.uclm.es/~arodenas/Solar/El%20Sol%20y%20La%20Tierra.htm

http://www.redagricola.com/reportajes/tecnologia/jatropha-la-gran-promesa-verde-para-el-biodiesel

- Biodiesel Production Based on Waste Cooking Oil - International Journal of Materials Science and Engineering Vol. 1, No. 2 December 2013 http://www.ijmse.net/uploadfile/2014/0519/20140519020644848.pdf

http://expansion.mx/negocios/2015/02/11/burger-king-sufre-como-mcdonalds

http://www.topfranquicia.com.mx/ficha.aspx?idfranquicia=863

http://imt.mx/archivos/Publicaciones/PublicacionTecnica/pt368.pdf


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